Protegiendo especies en peligro con Drones

El Steadidrone utilizado para protegar a los rinocerontes en Sudáfrica

El Steadidrone utilizado para protegar a los rinocerontes en Sudáfrica

El segundo mamífero terrestre más grande del mundo, el majestuoso rinoceronte blanco, es asediado por cazadores furtivos buscando hacer dinero vendiendo sus colmillos muy codiciados, los cuales en muchas partes de Asia se cree que contienen propiedades medicinales casi mágicas. UAV-América, una empresa basada en New Hampshire (Estados Unidos) dedicada a diseñar y construir UAS está ayudando a una reserva de Sudáfrica a proteger el rinoceronte blanco usando un Drone multirotor equipado con cámaras de imágenes térmicas infrarrojas y cámaras comunes, que patrullan de forma tranquila, segura y discreta desde arriba, transmitiendo video streaming en vivo hacia el piloto.

Como CEO de LabWare, una compañía global de tecnología que desarrolla software para la automatización de las operaciones de laboratorio, Vance Kershner pasó mucho tiempo en Sudáfrica, donde rápidamente se enamoró de su flora y su fauna. En 2004, comenzó la Madikwe Conservancy, que hoy tiene más de 6 mil animales, incluyendo antílopes, jirafas, impalas, cebras, jabalíes y rinocerontes blancos.

Por desgracia, los guardias armados de la reserva enfrentan una serie de retos manteniendo a los cazadores furtivos lejos. En primer lugar, puede ser difícil detectar dónde están los rinocerontes blancos en un determinado momento. “Usted puede patrullar por kilómetros y no encontrar nada,” dice Kershner. La detección de los cazadores furtivos puede ser difícil si se esconden en la selva, particularmente en la noche. Si los guardias detectan actividades sospechosas, transmitir una ubicación exacta a las autoridades en el centro de país puede ser un desafío.
Kershner, naturalmente siendo conocedor de la tecnología, surgió con la idea de patrullas UAS. Se contactó con su amigo Jim Faunce (www.faunceengineering.com), un ingeniero que ha proporcionado asistencia técnica a militares de comando, control, comunicaciones, computadoras, inteligencia, vigilancia y reconocimiento (C4ISR). Faunce encontró en el mercado un producto multirotor llamado SteadiDrone que porta una batería que le brinda una autonomía de 45 minutos en el aire llevando cámara termográfica, cámara de luz visible, antenas, controlador y un transmisor.

Faunce también contactó a UAV-America para ayudar a diseñar y adquirir la solución completa e integrar todas las piezas para que trabajaran juntos sin problemas. “El propietario Jim Cooper y su compañero Matt Koestner entendieron lo que estábamos buscando enseguida y tuvieron respuestas y sugerencias muy inteligentes” dice Faunce. “Siempre fueron muy receptivos”.

UAV-América proveyó el Drone y el diseño para elegir e integrar el controlador de vuelo correcto, el gimbal estabilizador de imagen, transmisor, cámaras de imágenes térmicas y otros componentes con el Drone. La firma tenía una relación con un distribuidor de FLIR, quien fue el proveedor de las cámaras de imágenes térmicas.
UAV-America encontró una solución robusta con una radio que trabaja en un rango de hasta 110 kilómetros, permitiendo al usuario patrullar remotamente a larga distancia. También puede ser programado con un plan de vuelo por adelantado. Antenas especializadas de video fueron adquiridas a una empresa especializada de Virginia. Filtros de paso bajo y alto fueron necesarios para evitar interferencias con el GPS del Drone. El streaming de vídeo es proporcionado por un transmisor de frecuencia de 1,28 GHz, que puede transmitir a las largas distancias requeridas.

“No estamos comprometidos a cualquier proveedor o fabricante,” dice Cooper. “Para el proyecto de rinocerontes, pasamos bastante tiempo investigando, realizando el montaje y pruebas de control y video streaming con equipos que reunían los requisitos de la misión”.

Gracias al innovador paquete, la reserva tendrá pronto una solución eficiente y de bajo costo para ayudar a las patrullas en la localización de rinoceronte blanco en la reserva. Las imágenes térmicas pueden identificar los cazadores furtivos incluso si están escondidos en el bosque por la noche. Un GPS incorporado permite a los pilotos comunicar las coordenadas exactas si se detecta actividad sospechosa. Kershner también anticipa que usaran la solución Drone para censos aéreos, ya que hasta ahora era necesario alquilar un helicóptero que costaba más de $10.000 por día.

La prueba ha comenzado en New Hampshire y se trasladará a Nueva Jersey para algunas pruebas limitadas volando y luego al campo de pruebas en Sudáfrica durante la primera semana de agosto.

“Es increíble lo que puede hacer un UAV por un precio relativamente bajo,” dice Faunce. “Usted puede configurar una ruta de vuelo, quitar sus manos del control y ver la transmisión de la cámara y la ubicación de los UAV en el mapa de Google Earth. Si se ve algo que puede interesar descienden, y sobrevuelan la zona y luego continua nuevamente el recorrido. Todo trabaja como un encanto.”

Cooper y Koestner han encontrado en la experiencia con la conservación su propia aventura. “Tomando proyectos que no se han hecho antes y no tienen clara solución en principio, es lo que me parece lo más gratificante,” dice Koestner.

Artículo traducido al español por Augusto M. Iturri para Drones Argentina.
Fuente: http://www.suasnews.com/2014/07/30259/protecting-endangered-species-with-uas

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